¿Qué Puedo Exigir de Mi Abogado de Quiebra y Cuánto Me Puede Cobrar Por un Caso de Capítulo 13?

Después de usar el internet para hacer una investigación sobre mis opciones para proteger mi casa, mi carro y salario, decidí optar por la protección de quiebra de Capítulo 13.  Ahora me pregunto, ¿cuánto me puede costar y qué puedo esperar de la representación legal por mi abogado?

En Puerto Rico, el Tribunal de Quiebra ha establecido la cantidad fija máxima de $3,000 de honorarios de abogado base (“no-look fee”) para casos en que el abogado (con el consentimiento del deudor) entienda que dicha cuantía le recompensa adecuadamente por su tiempo y esfuerzo en el asesoramiento del deudor, la planificación del caso y la preparación de los documentos de la quiebra. El abogado y el cliente siempre mantienen discreción para no acogerse al “no-look fee” y acordar el pago de honorarios basado en las horas de trabajo, lo que pudiera ser más costoso que el acuerdo de honorarios base fijos. Así las cosas, casi la totalidad de los casos de Capítulo 13 en Puerto Rico son llevados por los abogados utilizando el arreglo del “no-look fee”.

Si se contrata al abogado bajo este tipo de arreglo, el pago que usted haga generalmente incluye la representación en las distintas vistas relacionadas con el caso hasta la confirmación del plan de Capítulo 13, momento en que ya se habrá hecho la mayor parte del trabajo por el abogado en un caso típico. Usted tiene derecho a que su abogado contratado le siga representando durante los 3 a 5 años que durará su caso de quiebra de Capítulo 13. La cuestión esencial será cuánto puede cobrarle su abogado por los incidentes procesales del caso posteriores a la confirmación de su plan de pago.

El acuerdo para honorarios de abogado entre el deudor peticionario de quiebra y su abogado debe constar por escrito y debe ser bien explicado al deudor, sin que queden dudas acerca de su contenido.

En casos en que el abogado y el deudor peticionario se acogen a los honorarios base o “no-look fee”, el Tribunal generalmente exige que dicha cuantía incluya todo incidente necesario hasta confirmar el plan de pago, no pudiendo el abogado cobrarle al cliente dineros adicionales por incidentes rutinarios antes y hasta la confirmación del plan. Por otro lado, los abogados de quiebra en Puerto Rico normalmente mantienen su discreción para incluir o excluir de entre los servicios por los honorarios base, representación en relación con otros incidentes procesales tales como defenderle de mociones de desestimación del caso (“motion to dismiss”), defenderle de mociones para proceder a ejecutar la hipoteca sobre la casa (“motion for lift of stay”), enmiendas al plan de quiebra confirmado para cambiar sus términos (“motion for post-confirmation modification of the plan”), mociones para solicitar utilización de reintegros contributivos recibidos (“motion for use of tax refund”) y  hasta mociones para comprar y vender propiedades (“motion for authorization to incur in post-petition credit…or for sale of estate property”). Es decir, el abogado puede contratar con usted para que dichos incidentes del caso estén incluidos en los honorarios base que usted le paga durante la vida de su plan de quiebra, o que estén excluidos y que usted tenga que pagar adicionalmente por cada uno de dichos servicios aparte de los honorarios base. Lo que rara vez un acuerdo de representación en quiebra incluye dentro de los honorarios base, sería presentar o defender demandas separadas dentro del caso de quiebra (“adversary proceedings”), ya que en términos prácticos, se trata de un procedimiento separado que normalmente tiene como propósito vindicar derechos aparte de los del caso de quiebra, como lo serían demandas en cualquier otro tribunal.

Dado que son usted y su abogado quienes tienen que ponerse de acuerdo en lo que va o no va a incluir la representación legal en Capítulo 13 por los honorarios base, resulta bien importante que su abogado le aclare ¿qué específicamente de su representación legal está incluido en dicha cuantía, cuáles  asuntos de su caso no están incluidos, y cuáles son las cuantías adicionales que su abogado le cobraría por cada servicio? También debe tener claro cuán disponible estará su abogado para atenderle personalmente y contestarle cualquier pregunta o clarificar cualquier duda que usted pudiera tener. Algunos abogados se reservan el derecho de cobrar por dichas gestiones adicionales, aun cuando resulta claro que la disponibilidad para aclarar dudas es parte de una representación legal adecuada y no debiera ser objeto de ganancia adicional para el abogado. Al igual que con cualquier otro asunto legal importante, la disponibilidad y disposición de su abogado para atender sus preguntas y dudas sin costo adicional debe ser un factor importante al momento de que usted escoja quién le representará en su caso de Capítulo 13. Esto dependerá de la visión del abogado acerca del derecho de quiebra y su compromiso con ayudar al económicamente necesitado.

Conforme a la visión de este servidor, en un caso típico de Capítulo 13 que no sea de negocio, todos los incidentes procesales naturales del caso durante los 3 a 5 años de su duración deben estar incluidos dentro de los honorarios base fijos. Indudablemente, el abogado debe estar disponible para atender los incidentes procesales posteriores a la confirmación sin que éstos generen gastos adicionales para el deudor en quiebra. De igual manera, atender las dudas e interrogantes de los clientes tampoco debe ser objeto de lucro adicional para el abogado, al ser parte esencial de una representación legal completa y adecuada.

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